China ya no quiere tu basura ¿qué hacemos con ella ahora?

China bloquea la importación de residuos

China bloquea la importación de residuos

Hay un hito en la gestión de residuos que quizá te ha pasado desapercibido, pero ha creado un gran revuelo en el sector: China ya no quiere más basura del exterior. No, no ha cerrado la frontera al turismo occidental, se ha puesto seria contra la entrada de residuos en su territorio. Y eso es un problema para el reciclaje y la economía circular tal y como los conocíamos. ¿Qué podemos hacer ahora?

Quizá nunca te has preguntado qué pasa con tus residuos una vez que los dejas en los contenedores de colores. Da igual, te lo cuento de todos modos: el reciclaje no ocurre en el contenedor amarillo. Alguien tiene que recoger los residuos, llevarlos a una planta de clasificación y separarlos por tipos de materiales.

Para algunos contenedores, como el azul o el verde, es un proceso fácil: en el contenedor de vidrio la mayoría de lo que entra es vidrio, se lleva a una instalación donde lo procesan para retirar lo demás y queda una materia prima lista para fabricar nuevos envases de vidrio. ¿Me explico? ¿no? Pues echa un vistazo a este vídeo sobre cómo funciona una planta de clasificación de vidrio.

El jaleo viene con el contenedor amarillo. ¿Qué tiramos en el contenedor amarillo? Básicamente residuos de envases: una mezcla de plásticos de distintos tipos, metales, cartones plastificados (seguramente deberían ir al azul, pero…), metales plastificados, envases complejos como el brick (que capa tras capa tienen metal, plásticos varios y cartón)… Una mezcla que no se puede llevar a reciclar tal y como se recoge.

los residuos no se reciclan en el contenedor amarillo

Entonces, ¿Dónde van los residuos del contenedor amarillo? Pues a China.

¿Así? ¿¡Directamente a China!? No, claro que no. Directamente a China no. Nadie en su sano juicio querría lo que sale del contenedor amarillo. Primero pasa por unas plantas de clasificación en las que se trata de separar la basura por tipos de materiales: metales por un lado, plásticos por otro… Pero el proceso tiene sus limitaciones. Como ya hemos razonado en otras ocasiones en este blog de lo que entra en una planta de clasificación de residuos de envases apenas se recupera, en el mejor de los casos, un 60%.

Ese 60% de materiales recuperados siguen teniendo unas calidades más o menos apetecibles para el mercado. Si tu industria utiliza como materia prima polietileno te gusta utilizar un polietileno de calidad que sea, a ser posible, 100% polietileno.

Pero si el resultado de la clasificación es una masa que contiene un 80% de envases mezclados (incluyendo tapones y etiquetas) de todo tipo de plásticos (polietileno, PVC, polipropileno, poliestireno…) y un 20% de impropios (incluyendo un 4% de materiales variados que no son plásticos)… el encaje de eso como materia prima para la industria es difícil. ¿Qué hacemos con ello? ¡Llevarlo a China! No, todavía no.

plásticos, metales, materia orgánica, papel y cartón, recuperados en una planta de clasificación de residuos

En España tenemos un tejido amplio de “recicladores”. Cientos de empresas que recogen residuos y los preparan para otras etapas del proceso de gestión. El reciclaje propiamente dicho (pasar un residuo a materia prima) no ocurre en ninguna de esas plantas, pero las conocemos (por simplificar) como plantas de reciclaje de residuos. En estas sí se admite todo tipo de mezclas de residuos. Su trabajo principal es separarlos y organizarlos para que sean más atractivos al siguiente paso en el mercado.

Son las típicas chatarrerías de toda la vida. Si se te rompe el tendedero poco puedes hacer con él, pero si alguien lo junta con el marco de una ventana, las patas de una cama, la carcasa de un ordenador… va acumulando una cantidad de material que acaba teniendo un precio en el mercado. Si al almacén de hierros oxidados le sumamos una flota (que no tiene que ser propia) de contenedores y camiones con los que retirar residuos a fábricas de muebles, centros comerciales, recintos feriales… puntos limpios y plantas de clasificación de residuos tenemos el modelo de negocio de la inmensa mayoría de los “recicladores” en España.

Estas empresas cada día descargan toneladas de residuos en una solera de hormigón. Un ejército de operarios (más o menos mal pagados) los separan a mano: la madera aquí, los metales allí, los plásticos más allá… Y los van cargando a tolvas que alimentan cintas transportadoras, que a su vez van a equipos mecánicos de separación especializados por tipos de materiales.

Ahora sí. Tenemos toneladas de hierro, aluminio o acero listas para llevar a fundir. Madera en forma de astillas, serrín o pellet para alimentar calderas. Y plásticos. Muchos tipos de plástico que podemos vender al mejor postor. ¿Quién compra mis plásticos? China. A falta de una industria nacional del plástico que asuma los residuos recuperados como materia prima para fabricar nuevos productos, la mayor parte de los residuos recuperados en estas instalaciones de tratamiento se van (siempre que pasen el visto bueno del un inspector chino) de vuelta al país que más plástico fabrica. Y la logística inversa los volverá a traer en forma de barreños, juguetes, fibra para ropa de moda…

El problema es que China ya no quiere más residuos. La cosa nace en la propia legislación europea. Para aclarar qué es un residuo y qué es una materia prima, definió los criterios que determinan el final de la condición de residuo. Es una cuestión estadística y de seguridad para la industria. Siempre que China no decida ponerse igual de restrictiva y cerrar el grifo a toda esa mezcla de materiales que no pueden ser considerados materia prima y siguen siendo basura. ¿Qué vamos a hacer con ellos si no valen para reciclar, no podemos enterrarlos en vertederos, no podemos incinerarlos en condiciones de seguridad y China ya no los quiere?

La situación es acuciante. En Reino Unido están de basura hasta las orejas. En España estamos algo mejor porque ignoramos la normativa europea y, últimamente, los “fortuitos” incendios en instalaciones de gestión de residuos están reduciendo (con un alto coste económico, social y ambiental) la necesidad de buscar salidas formales a la ingente producción de residuos generados por nuestro modelo de consumo de usar y tirar.

¿Qué podemos hacer? Se me ocurren muchas cosas, pero lo más importante es que cada cual sea consecuente con su margen de actuación y ámbito de responsabilidad.

  • Como consumidores tenemos que buscar la forma de reducir el consumo de productos que se convierten en residuos. El ejemplo claro está en los envases de usar y tirar. Son una de las partidas más importantes en nuestro cubo de la basura y pueden reemplazarse comprando a granel o en pequeños comercios donde la venta al peso disminuye el exceso de embalado. Pero también podemos comprar productos duraderos. ¿Qué tal retomar la ferretería? Quizá si apostásemos más por productos locales fabricados con materiales resistentes enviaríamos un mensaje claro al mercado. Sí, en los chinos está más barato, pero ese chisme de plástico va a durar dos días y se va a convertir en un residuo que en su país de origen ya no quieren de vuelta. ¿De verdad no puedes resolver, al menos en parte, tus compras en comercios de proximidad en el barrio? ¿Te sale rentable arrancar el coche y desplazarte hasta un centro comercial para buscar un paquete de pilas, un destornillador o un par de zapatillas para estar por casa?
  • Como profesionales no podemos mirar para otra parte. Si nos prestamos al juego de las campañas de manipulación de la opinión pública no vamos a conseguir avances para resolver el problema. Ocultarlo con mensajes buenistas no va a reducir la generación de residuos. Podemos torturar los datos como mejor convenga a nuestros clientes, pero la realidad no cambia.
  • Como políticos… bueno… cuando delegamos el poder de tomar decisiones deberíamos asegurarnos que lo hacemos en quienes son capaces de velar por el interés general y no en los que están en política para asegurarse una puerta giratoria.
  • Como gestores de residuos: mejorar los procesos de recuperación. Nadie quiere basura, pero quizá si nos ponemos las pilas y conseguimos que lo que procesamos acabe reuniendo las condiciones para considerarse materia prima sí encuentra un mercado y una demanda que permita mantener la actividad y hacer negocio.

Pero, sobre todo, es el momento de revisar el modelo de recogida de residuos. El que lleva operativo los últimos 20 años, basado en un contenedor amarillo que impide la reutilización de envases e hipoteca las opciones de reciclaje de muchos de ellos, no funciona, es caro y resulta poco ecológico.

Quizá con un modelo que nos permitiese devolver los envases al establecimiento del que salen toda la cadena de valor, desde el distribuidor al fabricante, sería más consciente del problema de los residuos de envases. Recogiendo los envases que realmente se pueden reciclar de forma separada, sin mezclarlos con otras cosas que no interesan al mercado de las materias primas recuperadas, podríamos generar una industria del reciclaje que no se dedicase a almacenar material con la esperanza de que un chino decida algún día montarlo en un contenedor de vuelta al país asiático.

envases de plástico recuperados y listos para el reciclaje

¿China ya no quiere tu basura? La mejor manera de evitar que se convierta en un problema es generar la menor cantidad de residuos que sea posible, empezando por sustituir los envases de usar y tirar, siguiendo por alargar la vida útil de las cosas que ya tenemos y terminando por incluir la durabilidad en nuestros criterios de compra. Sin olvidar la reparación y el mercado de segunda mano como alternativas al cubo de la basura. ¿Qué vas a hacer tú?

8 comentarios

  1. Una sugerente forma de llamar la atención sobre el problema y las contradicciones que nos genera.

    Gracias por tu visita y comentario.

  2. Interesante, pero un poco incompleto y muy generalista, primero, si que hay plantas de reciclaje que llevan los materiales seleccionados a cada planta que lo procesa y lo usa como materia prima, los envases de cartón que se usan para las industrias alimentarias al ser material virgen tiene más valor. En el tema de envases de latas aún el consumidor no llega a entender que las latas de conservas, olivas, etc., y demás envasados en metal va al contenedor amarillo, solo echan al contenedor amarillo las latas de bebidas, y ojo, las latas lo hacen de distintos metales, lo cual reciclarlo es un tanto complicado, aparte que si tienen pintura encima dificulta la selección (esto también va para envases que le ponen muchas etiquetas encima) con el lector.
    Hay mucho por hacer, pero depende del consumidor, educarlo a que tenga la voluntad suficiente de cambiar sus hábitos es una Odisea.

  3. Gracias por tu visita y comentario Rita.

    Mis artículos sobre este problema se mantienen incompletos y generalistas, entre otras cuestiones, porque como profesional tengo compromisos de confidencialidad que cumplir. Si puedes, te agradecería que aportases una lista de instalaciones en España que utilizan como materia prima para fabricar plásticos nuevos residuos de envases de plástico recuperados del contenedor amarillo. Así como qué porcentaje representa esa materia prima respecto del total de los envases puestos en el mercado.

    El caso que describes es muy interesante, pero hablas ¿hablas de cartón comercial reutilizado? ¿del reciclaje de cartón que digo en el artículo que sí funciona por ir, como el vidrio, en un flujo monomaterial? El caso del papel y cartón es paradigmático porque históricamente España ha tenido más capacidad de reciclaje que producción de residuos, importando de otros países.

    En cuanto al problema de las pinturas, etiquetas, plásticos cubriendo envases de plásticos diferentes… ¿podríamos solucionarlo si se aplicase realmente el principio de responsabilidad ampliada del productor? ¿si antes de permitir la adhesión de un distribuidor de productos envasados ecoembes le exigiese que sus envases fuesen recuperables y reciclables en el modelo actual de gestión de residuos?

    Y sí, comparto contigo que falta mucha transparencia sobre lo que debe o no ir al amarillo. Si en vez de jugar al despiste la comunicación fuese clara y dijese: “lo que lleva el punto de ecoembes al amarillo y lo que no a otro sitio” todo sería más fácil. Pero entonces incumpliríamos la Directiva europea que obliga a recoger la basura separada por tipos de materiales.

    El consumidor tiene mucha responsabilidad, pero si el sistema global de comercialización de productos envasados, recogida y gestión de residuos de envases no funcionan poco importa lo que haga el consumidor.

    Saludos,

    Alberto

  4. Si, hay mucho que hacer por parte del consumidor.
    Ecoembes sub contrata empresas para que hagan campañas de sensilización, de esas empresas pijas que para enseñarte a reciclar cogen el papel de una revista, pegamento, con una tira, para hacer una pulsera, donde lo único que reciclas es el papel de la revista, y una pulsera que nunca utilizarás, o te enseñan un chaleco hecho con material de reciclaje que te sale como a 85€.
    A ver, no todos los envases que tienen la flechita de reciclaje garantiza que se pueda reciclar, por ejemplo, los envases de color negro resulta muy costoso reciclar por hacer el tratamiento de quitar el color. Por otro lado en la planta de Reciclaje de Huesca (ya te buscaré el nombre) dice que en sus cintas en complicado reciclar las latas estrujadas, o botellas de plástico que estén aplastados, ya, dirás cuando el camión de reciclaje va recogiendo y acopiando sus respectivos contenedores se aplastan igual, pero no tanto, yo al menos pisaba las botellas de plástico), y es que al pasar por las cintas de reciclaje el lector no reconoce el material, y el reciclaje no es óptimo, aparte dirás “pero bueno, al menos tendrán que contratar mano de obra” si, pero no son las mejores condiciones en realidad.
    Me faltaba comentarle, Ecoembes compra cada contenedor que le sale como 700€, si tiene que repararse, reemplazar o sufren vandalismo por pirómanos corre a cuenta de Ecoembes, ya en el caso que si lo gestiona directamente un ayuntamiento es distinto (que puede ser mejor o peor o igual). Y aparte por ocupar suelo público también paga una tasa al mes, cuenta el personal y contrata las empresas que realicen el trabajo. Es que es todo un sistema de trabajo, igual si revisas la web de Ecoembes te da más tema. Que la verdad es todo un mundo aparte que se ha creado como con esto, pero cierto, el mensaje no llega al consumidor, y eso que Ecoembes contrata todo un equipo profesional de especialistas en Marketing y Comunicación.
    Saludos.

  5. Perfecto, entonces un 100% de aranceles para toda la mier..da china que entra en espanya. O mejor aun, aplicamos su politaca directamente y los prohibimos, asi generamos empleo aqui mira tu que bien.

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